Cette décision intervient dans un contexte d'escalade sur le front de la guerre commerciale que se livrent les deux puissances depuis l'an dernier.

Après l'échec de pourparlers à Washington début mai, le président américain a ordonné de surtaxer à hauteur de 25% une large palette de biens chinois, équivalant à 200 milliards de dollars d'importations annuelles. Et une procédure est en cours pour imposer des droits de douane supplémentaires à la totalité des produits chinois exportés vers les Etats-Unis.

Pékin avait répliqué en annonçant une augmentation des droits de douane à partir du 1er juin, à 10%, 20%, voire jusqu'à 25% sur un ensemble de marchandises américaines déjà taxées, représentant 60 milliards de dollars d'importations annuelles.

5.410 produits américains sont concernés par ces surtaxes supplémentaires dont 2.493 taxés à 25%:

- Les produits cosmétiques tels que parfums, maquillages, rouges à lèvres.

- Les articles de cuisine tels que fours, micro-ondes ou machines à café.

- Les articles de sport comme les balles de ping-pong, les raquettes de badminton et les ballons de foot.

- Les pianos et les instruments à cordes.

- Les spiritueux dont le gin, le vin et la tequila.

- D'autres articles comme les préservatifs, les diamants, les robots industriels, les pneus, le tissu, le bois et les jouets.

Le différend commercial, jusqu'ici mesuré et limité à des surtaxes douanières, a viré à l'affrontement verbal ouvert depuis que l'administration Trump a placé le 15 mai le géant des télécoms Huawei sur une liste d'entreprises suspectées d'espionner pour le compte de Pékin.

Cette décision interdit la vente de technologies américaines à ce fleuron industriel chinois, menaçant sa survie.

En représailles, Pékin a laissé entendre cette semaine qu'il pourrait réduire ses exportations de terres rares, indispensables à de nombreuses industries de pointe aux Etats-Unis (dont l'armement).

Les mines chinoises représentaient 71% de la production mondiale de terres rares en 2018, selon l'institut de géophysique américain USGS, contre 80% en 2017 et 95% il y a dix ans.

L'arrêt des exportations vers les Etats-Unis pourrait donner à Pékin une carte supplémentaire dans les négociations commerciales car la Chine fournit aux Américains 80% de leurs terres rares.