"Chaque dollar investi pour créer des aires marines protégées permet des bénéfices trois fois supérieurs, grâce à la création d'emplois directs, la protection côtière ou la pêche", estime le Fonds mondial pour la nature dans un communiqué.

Le rapport, dévoilé jeudi en marge du Sommet mondial sur les océans organisé à Cascais, près de Lisbonne, sous l'égide de l'hebdomadaire The Economist et du magazine National Geographic, repose sur des recherches de l'université libre d'Amsterdam. Il prévoit que les bénéfices nets iraient de 490 à 920 milliards de dollars, en fonction des scénarios, et que 150.000 à 180.000 emplois pourraient être créés d'ici 2050.

Pour y parvenir, le WWF préconise d'étendre les aires marines totalement interdites à la pêche à 10% de la surface des océans d'ici 2020 et à 30% d'ici 2030, contre moins de 4% actuellement, selon l'étude. Les zones protégées "sont connues pour attirer et soutenir le tourisme côtier", ce qui "encourage l'emploi et le commerce", indique le document. Elles permettraient aussi "d'amortir l'impact du changement climatique", en protégeant les zones côtières des catastrophes naturelles.

Les aires marines protégées jouent aussi "un rôle important dans la reconstitution du stock" de poissons, au bénéfice des pêcheurs, ajoute l'étude.

Aucun océan de la planète n'est totalement épargné par l'activité humaine, et 41% des surfaces océaniques sont "fortement affectées", affirme le WWF.