L'homme d'affaires, connu pour son excentricité et des selfies pris avec des dirigeants étrangers, envisage de mettre sa fortune -estimée à 41 milliards de dollars, soit 36,8 milliards d'euros- au service de son premier amour, l'éducation, et suivre les pas de son modèle: le fondateur de Microsoft Bill Gates, retiré des affaires pour devenir l'un des plus généreux philanthropes du globe. Les rênes opérationnelles de l'entreprise sont depuis quelques années entre les mains d'une équipe de dirigeants respectés qui ont réussi à la maintenir à la pointe du commerce en ligne.

Dès 2013, Jack Ma a abandonné son poste de directeur général pour ne garder qu'une fonction de "président exécutif" chargé de la stratégie. Le passage de flambeau avec Daniel Zhang, discret numéro deux d'Alibaba, et Joseph Tsai, cofondateur et vice-président exécutif du conseil d'administration, annoncé il y a exactement un an, pourrait s'avérer être la "norme d'excellence" en matière de succession d'entreprises technologiques, estime Jeffrey Towson, investisseur et professeur à l'Université de Pékin. les médias chinois rappellent volontiers l'enfance défavorisée et les débuts modestes de Jack Ma, qui avait quitté l'enseignement (il était professeur d'anglais) pour créer en 1999 Alibaba depuis son appartement de Hangzhou (est), en empruntant 60.000 dollars à des amis. Rejeté à l'époque par des investisseurs américains, il avait pris une revanche retentissante en réalisant en 2014 à Wall Street la plus grosse entrée en Bourse de l'histoire, levant 25 milliards de dollars.

Alibaba, qui revendique plus de 750 millions d'utilisateurs actifs par mois, a contribué à l'immense essor de la consommation en Chine grâce à ses plateformes Taobao et Tmall et à tout un écosystème d'entreprises. Le géant du commerce en ligne a investi ces dernières années le secteur de l'informatique en nuage ("cloud"), le divertissement et un nouveau concept de vente au détail, combinant commandes en ligne et magasins physiques, tandis que sa branche financière Alipay a été la pionnière des paiements numériques sans espèces en Chine.