La 'bourgeoisie' est un statut 'citadin' qui est apparu dans nos régions au XIIe siècle et était souvent en opposition avec les Comtes de Flandre. Se développant assez rapidement, les villes se mirent à construire des 'hôtels de ville', symboles de leur puissance. Au milieu du XIVe siècle, Bruges, par exemple, comptait quelque 45.000 habitants et devint en Europe du Nord un port d'importance qui avait énormément de contacts commerciaux avec l'Angleterre, un important fournisseur pour la laine destinée à la confection du drap flamand que les commerçants brugeois vendaient dans toute l'Europe, notamment dans le cadre de marchés annuels. Le commerce terrestre céda du terrain au commerce marin avec l'Angleterre, la côte atlantique française et les régions bordant la mer Baltique (notamment les villes marchandes de la Hanse). Petit à petit, des commerçants venus de Barcelone, Florence, Gênes, Lisbonne, Valence, Venise... s'établirent dans la ville.
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